110 milioni di anni di tesori trovati dagli scienziati – “Qualcosa che è stato pensato per essere Impo…


Le foglie fossilizzate appartenenti alla pianta Welwitschiophyllum. Credito: Università di Portsmouth

Un nuovo tesoro notevole è stato trovato dagli scienziati dell’Università di Portsmouth , la prima gomma da pianta fossile mai registrata. Il bellissimo materiale simile all’ambra è stato scoperto in foglie fossilizzate di 110 milioni di anni fa.

Emily Roberts, studentessa di dottorato dell’Università di Portsmouth, ha fatto la scoperta esaminando le foglie fossilizzate della pianta di Welwitschiophyllum, trovata nella Formazione Crato in Brasile. Emily notò sottili bande color ambra chiuse all’interno di alcune delle foglie fossilizzate che stava studiando.

“Quando abbiamo testato per la prima volta la gomma sono rimasto stupito dal fatto che stavamo confermando qualcosa che si pensava impossibile – dimostra solo che le piante fossili possono sorprenderci.” – Emily Roberts

Ciò che rende questa nuova “gem” unica è che, a differenza dell’ambra, che è fatta di resina vegetale fossilizzata, questa sostanza è fatta da gomma vegetale fossilizzata. Fino ad ora, si è ipotizzato che le gengive delle piante non possano sopravvivere ai processi di fossilizzazione. Le loro proprietà solubili in acqua hanno fatto sì che gli scienziati avessero sempre pensato che la gomma sarebbe stata disciolta in acqua, e non avrebbe potuto sopravvivere abbastanza a lungo da essere conservata in resti di piante fossili. Poiché questa gomma fossilizzata sembra così ambra, si pensa che ci possano essere molte altre sostanze color ambra nelle piante fossili, erroneamente interpretate senza conferma chimica.

Le piante producono fluidi come resine e gengive, che hanno diverse funzioni all’interno della pianta. Le resine sono una risposta al ferimento e fungono da difesa contro malattie e insetti. Le gengive sono coinvolte nello stoccaggio degli alimenti, nel supporto strutturale e nella sigillazione delle ferite. Anche se le gengive e le resine sembrano simili, sono chimicamente diverse e le gengive sono ben note per sciogliersi in acqua. In precedenza, sono state segnalate solo resine vegetali fossilizzate (ambra).

Emily ha dichiarato: “Questa nuova scoperta rovescia l’ipotesi di base che le gengive delle piante non possano essere conservate nei reperti fossili. Ci ha aperto gli occhi sul fatto che anche altre sostanze chimiche vegetali possono essere preservate, non possiamo più fare solo supposizioni. Quando abbiamo testato per la prima volta la gomma sono rimasto stupito che stavamo confermando qualcosa che si pensava impossibile – dimostra solo che le piante fossili possono sorprenderci.”

Questo studio, pubblicato sulla rivista Scientific Reports, ha anche rivelato un’altra scoperta significativa: la pianta di Welwschiophyllum è considerata correlata a una delle piante più antiche ed enigmatiche esistenti. Sorprendentemente, un parente considerato di questa pianta è ancora in crescita oggi, Welwitschia è l’unico sopravvissuto di questo lignaggio e si trova ora solo nel deserto del Namib in Namibia e angola meridionale.

Il co-autore professor David Martill, della Scuola di Geografia Ambientale e Geoscienze dell’Università di Portsmouth, ha dichiarato: “Emily non solo ha scoperto qualcosa di rivoluzionario sulla gomma da maison, ma forse ancora più sorprendente le sue scoperte conferma che la pianta di Welwitschia che si trova oggi in Africa produce una gomma simile a quella di una pianta che cresce 110 milioni di anni fa in Brasile. Welwitschia è uno dei sopravvissuti della vita, fiorente in uno degli ambienti più difficili della terra per oltre 120 milioni di anni. Questa scoperta è estremamente emozionante, soprattutto se inserita nel contesto di questi due continenti dell’Africa e del Sud America, essendo uno durante il periodo Cretaceo.”

I ricercatori suggeriscono che c’è ancora molto da imparare e che il lavoro futuro dovrebbe concentrarsi su come questa gomma conservata è sopravvissuta a 110 milioni di anni.

Riferimento: “Cretaceo cede prima gomma vegetale conservata” di Emily A. Roberts, Leyla J. Seyfullah, Robert F. Loveridge, Paul Garside e David M. Martill, 25 febbraio 2020, Scientific Reports.
DOI: 10.1038/s41598-020-60211-2

Questa ricerca è stata una collaborazione tra l’Università di Portsmouth, l’Università di Vienna (con l’esperta di ambra Dr. Leyla Seyfullah) e la British Library (con fTIR (Fourier Transform Infrared Spectroscopy) specialista Dr. Paul Garside).